Las aerolíneas se apoyaron en sus socios durante la recesión de 2008 y después de los ataques terroristas del 11 de septiembre

The Wall Street Journal

Las aerolíneas estadounidenses han hipotecado puertas, rutas de vuelo y casi cualquier activo que puedan encontrar en la parte trasera de un hangar para capear la crisis del coronavirus . Ahora, están considerando vender millas a granel a sus socios de tarjetas de crédito para recaudar efectivo.

United Airlines Holdings Inc. UAL -7.95% y Delta Air Lines Inc. DAL -7.11% y sus respectivos socios de tarjetas de crédito, JPMorgan Chase JPM -3.57% & Co. y American Express Co., AXP -6.34% han discutido la descarga de millas antes de lo previsto y por menos de lo que pagarían los prestamistas, según personas familiarizadas con el asunto.

Es posible que las conversaciones no den lugar a ningún acuerdo, pero muestran cuán desesperadas se han vuelto las aerolíneas en las semanas posteriores a la pandemia de coronavirus que envió a la economía estadounidense a la hibernación y canceló miles de vuelos. Han prometido muchos de sus activos para obtener miles de millones de dólares en préstamos en las últimas semanas, pero no será suficiente para superar lo que se espera sea una caída de un mes.

Los bancos habitualmente compran millas a las aerolíneas para recompensar a los consumidores por gastar en sus tarjetas de crédito. Lo que discutieron recientemente es diferente: los bancos comprarían, todos a la vez y con descuento, millas que de otro modo habrían comprado en el futuro como puntos acumulados por los titulares de tarjetas. La inyección de efectivo podría ayudar a mantener vivas a las aerolíneas, protegiendo las asociaciones de tarjetas que generan miles de millones de dólares de volumen de gasto anual.

Las aerolíneas se apoyaron en sus socios de tarjetas durante la recesión de 2008, después de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001, y cuando intentaron evitar la bancarrota. Pero no es una opción atractiva. Las aerolíneas que lo hacen sacrifican los ingresos futuros y, potencialmente, la ventaja en las negociaciones con sus socios prestamistas.

"Si las aerolíneas comienzan a hablar seriamente sobre la preventa de millas, sabremos que las cosas son particularmente terribles", escribió el analista de aerolíneas Stifel Joseph DeNardi el 1 de abril. Calculó que Delta podría obtener "mucho más" que los US$4.000 millones que AmEx pagó el año pasado. por millas. United, dijo, recibe entre US$3.200 millones y US$3.400 millones de JPMorgan por millas.

En estos días, las personas en todo el país no son tanto como ir por la calle, mucho menos volar a campo traviesa. Las compañías estadounidenses han reducido aproximadamente 70% de los vuelos este mes y han dicho que podrían haber reducciones más profundas, luego de las prohibiciones gubernamentales en viajes internacionales y los crecientes temores de los clientes en casa.

Después de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001, los aviones estadounidenses estuvieron en tierra durante varios días, pero los pasajeros regresaron en unos pocos meses. En 2008, el gasto en viajes cayó bruscamente después de que la crisis financiera arrasó la economía. En ambos casos, las aerolíneas tuvieron problemas para pagar la nómina, el mantenimiento y otros costos fijos que alcanzan los miles de millones de dólares por día, en total.

El paquete de estímulo de US$2 billones que aprobó el Congreso el mes pasado apartó hasta US$50 mil millones en subvenciones y préstamos para aerolíneas estadounidenses, aunque eso probablemente requeriría la entrega de participaciones de capital al Tesoro de los Estados Unidos. Los ejecutivos de las aerolíneas prefieren evitar pedir dinero prestado al gobierno, y deben demostrar que otras alternativas no están "razonablemente disponibles" si eligen esa opción, por lo que están buscando otras formas de recaudar dinero.

Delta, que está gastando alrededor de US$60 millones en efectivo al día, ha estado alentando a los empleados a tomar vacaciones no remuneradas para ayudar a evitar los permisos. Unos 35.000 han sido voluntarios. El 20 de marzo, la aerolínea prometió algunos de sus aviones para una línea de crédito de US$2.600 millones de bancos liderados por JPMorgan. Inmediatamente bajó US$2.300 millones.

American Airlines Group Inc. AAL -6.83% arregló un préstamo de US$1 mil millones de Citigroup Inc. C -2.26% y otros bancos que incluyeron una segunda hipoteca en su ruta de Nueva York a Londres Heathrow, entre las rutas más valiosas del mundo.

A principios de marzo, United recaudó US$2.000 millones de un grupo de bancos respaldados por aviones más antiguos. Regresó unas semanas más tarde por US$500 millones de Goldman Sachs Group Inc., GS -0.88% asegurado por su inventario de motores y otras piezas de repuesto.

Más abajo en la lista de garantías, dicen los banqueros, hay cosas como equipos de manejo de tierra y otra maquinaria pesada.

"Están raspando el fondo del barril", dijo Roger King, analista de CreditSights.

En este punto, las aerolíneas se están quedando sin activos contra los cuales pueden pedir prestado. Ahí es donde sus asociaciones de tarjetas de crédito podrían entrar en juego.

Las aerolíneas han llegado a confiar en gran medida en estos acuerdos. Ganan dinero vendiendo millas a los bancos que emiten sus tarjetas de marca compartida y de las tarifas que los bancos ganan cuando los titulares de tarjetas las usan. Además, se benefician cuando las millas que vendieron no se canjean.

Lo contrario también es cierto . Los bancos han invertido miles de millones de dólares en asegurar asociaciones de tarjetas de crédito con las aerolíneas más grandes en un intento por fortalecer los lazos con los viajeros frecuentes y otros grandes gastadores.

JPMorgan y United extendieron su asociación a principios de este año, después de negociaciones que empujaron al banco a pagar a la aerolínea una mayor parte de los ingresos.

Cuando renovó su asociación de marca compartida con AmEx el año pasado, Delta dijo que esperaba que su beneficio de la relación se duplicara a casi $ 7 mil millones anuales para 2023, frente a US$3.400 millones en 2018. Delta representa aproximadamente 20% de los saldos de AmEx en todo el mundo. de ancho, lo que la convierte en la cuenta de marca compartida más grande de AmEx por un amplio margen.

El 10 de marzo, Scott Kirby, presidente de United y futuro presidente ejecutivo, dijo a los analistas que la compañía no tenía que recurrir a la venta de millas. En ese momento, tenía US$20.000 millones en activos que podía monetizar, incluido su programa de recompensas y millas.

Escrita por David Benoit, AnnaMaria Andriotis y Alison Sider

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