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MINERÍA

SQM mira proyectos de litio en Australia, Europa y Canadá, y volvería a Argentina

martes, 2 de julio de 2024
Foto: Bloomberg
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La compañía chilena apuesta a la explotación de un mineral estratégico en la llamada transición energética

Diario Financiero - Santiago

Ya sea en Suecia -donde SQM se alió con Talga Group para un proyecto de litio en el norte de ese país- como en China, donde compraron y modernizaron una fábrica en Sichuan o en Australia, donde la minera no metálica está prospectando diversas áreas como Pilbara y tiene dos grandes activos: la mina Andover de Azure y Mount Holland, ambos en en Australia Occidental, en todos esos negocios se ve la mano de quien lidera la vicepresidencia de desarrollo y M&A, posición que ahora se centrará en la producción de litio fuera de Chile: Mark Fones Illanes.

Incluso antes de que la asociación con Codelco estuviera en la retina de SQM, este ingeniero civil industrial de la UC -donde también hizo su MBA- de 47 años fue el primero y único ejecutivo de la compañía minera chilena en desembarcar en Perth en 2017 cuando SQM decidió invertir en Australia. En la firma destacaron que se radicó en la capital de Australia Occidental para liderar el proyecto Mount Holland, en que SQM se alió en porcentajes iguales con Wesfarmers, un poderoso grupo aussie. “Fue el primer integrante del equipo de SQM en asumir ese desafío. Partió solo y cuando retornó a Santiago había dejado funcionando allá un equipo de alrededor de 100 personas”, resaltaron.

Pero la historia con SQM tiene ya tres décadas. Fones llegó a la minera en 2003, poco tiempo después de salir de la universidad y partió como ingeniero de abastecimiento, pasó por la mesa de dinero, fue ingeniero de gestión, ascendió a jefe en esa área y luego escaló a subgerente de planificación y luego subgerente de desarrollo.

En 2008 fue trasladado a la oficina comercial de SQM en China para buscar nuevas perspectivas de desarrollo con foco en el incipiente negocio del litio y nuevos socios comerciales para la industria de los fertilizantes. En 2009 retornó como gerente de desarrollo. En ambos casos reportaba directamente a Ricardo Ramos, actual gerente general. Posteriormente, fue vicepresidente de Finanzas Corporativas.

Tras 10 años en SQM, se alejó de la compañía persiguiendo un proyecto personal: con un grupo de amigos decidió -a través de una fundación- crear un colegio gratuito sin selección Ayelén, en Rancagua, que hoy tiene más de mil alumnos.

Cuando volvió a la minera en 2017 fue para asumir el rol de CEO de Covalent Lithium, la empresa encargada de desarrollar el proyecto de Mount Holland, que consideró US$ 1.400 millones y empezó a producir a fines del año pasado.

Aunque no es dado a dar entrevistas, en un posteo de Linkedin expresó qué tan importante para su trayectoria personal y profesional fue haber liderado Mount Holland. “Han pasado más de 7 años desde que comenzó este fantástico viaje. Muchas historias que contar; Se han hecho muchos amigos. Hoy en día, el mundo ve la electromovilidad un -gran- paso más cerca”, reflexionó en abril de este 2024. “Con nuestro gran socio Wesfarmers estamos felices y orgullosos de celebrar la apertura de nuestra mina y concentradora del proyecto de litio Mt. Holland, que permitirá la producción de 1 millón de vehículos eléctricos al año”, posteó.

“¡No podemos esperar a nuestro próximo hito, cuando inauguremos nuestra refinería de hidróxido de litio de Kwinana!”, exclamó.

A fines del 2023, mientras todo el mercado miraba la teleserie que fue la adquisición de Azure en conjunto con Hancock Prospecting de la multimillonaria Gina Rinehart, SQM afianzó su presencia en empresas varias mineras junior. Así, se hizo del 30% de Pirra Lithium y después aumentó a 40% su participación al inyectar 3 millones de dólares australianos para exploración en este activo. También se aliaron con la aussie Novo para buscar minerales críticos en la región de Pilbara, en Australia Occidental y firmaron un pacto con Tambourah Metals -otra junior- para el prospecto Julimar North, en que la empresa chilena realizará entre uno y dos millón de dólares para obtener una participación inicial del 50% en todos los derechos minerales en Julimar.

Canadá y Argentina

Desde hace dos años está en Chile, aunque viaja a Australia seguido. Volvió tras la pandemia como vicepresidente de Estrategia y M&A de litio. Su equipo de geología monitorea proyectos de litio en todo el mundo, recalcó la compañía.

Además de Suecia, China, Australia y hasta Reino Unido -donde han entrado en las compañías Altilium y Salinity Solutions, vinculadas a innovaciones en litio a través de SQM Lithium Venture- el área que lidera Fones está constantemente revisando proyectos en todo el mundo, y están abiertos a considerar distintas jurisdicciones. Por ejemplo, “Canadá es otro país que se considera altamente prospectivo y donde se han visto buenos proyectos de litio”, señalaron en la compañía.

“Aparte de eso, de darse la oportunidad, creemos que tener presencia en Europa será relevante, lo que se refleja en nuestro reciente acuerdo con Talga Group para participar en un proyecto en Suecia”, dijeron en la compañía chilena. Talga es una empresa de tecnología y materiales para baterías y su acuerdo es sobre el proyecto Aero, ubicado en el norte de Suecia. En esta asociación, SQM podrá financiar hasta los gastos de exploración en hasta US$ 19 millones durante los próximos siete años en Aero, por una participación del 70% en el proyecto.

Incluso en SQM admiten que están viendo oportunidades en Argentina, donde estuvieron por cuatro años en un joint venture con la canadiense LAC en Caucharí-Olaroz, pero salieron en 2018, vendiendo su participación en US$ 87,5 millones. “Siempre estamos mirando alternativas a escala mundial, estamos abiertos a considerar distintas jurisdicciones”, comentaron en SQM en relación a eventuales inversiones en el país trasandino.

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