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INDUSTRIA

Una startup londinense tiene una forma más barata de absorber carbono del aire

jueves, 12 de mayo de 2022
Foto: Mission Zero Technologies electrodialysis machine in London, on April 28.

Para limitar el aumento de las temperaturas globales, el mundo tiene que reducir a cero las emisiones de gases de efecto invernadero

Bloomberg

Una startup londinense que utiliza química simple y equipos listos para usar para absorber del aire el dióxido de carbono que calienta el planeta, recaudó una de las mayores rondas de financiación para una startup de eliminación de carbono con sede en el Reino Unido.

Breakthrough Energy Ventures, un fondo dirigido por el cofundador de Microsoft Corp., Bill Gates , y la empresa minera Anglo American Plc invirtieron US$5 millones para ayudar a Mission Zero Technologies a desarrollar su tecnología.

Para limitar el aumento de las temperaturas globales, el mundo tiene que reducir a cero las emisiones de gases de efecto invernadero. Pero los científicos del clima ahora están seguros de que alcanzar ese objetivo casi seguramente requerirá eliminar el CO₂ ya acumulado en la atmósfera. Aunque el enfoque solo se necesitará desesperadamente para eliminar miles de millones de toneladas de carbono después de mediados de siglo, llegar a esa escala significa que las tecnologías deben comenzar a crecer rápidamente en esta década.

Mission Zero está entrando en un mercado abarrotado. Un premio de US$100 millones para ideas de eliminación de carbono patrocinado por Elon Musk, el hombre más rico del mundo, recibió más de 1100 entradas. Mission Zero formó parte de uno de los 15 equipos que fueron preseleccionados en la primera fase del premio y recibió una subvención de US$ 1 millón para promover su tecnología. El mes pasado, la startup suiza Climeworks AG, que construye máquinas para capturar CO₂ del aire, recaudó US$ 650 millones , la ronda más grande a nivel mundial para una startup de eliminación de carbono hasta el momento.

La propuesta de Mission Zero es que puede reducir drásticamente la cantidad de energía necesaria para capturar CO₂ y, por lo tanto, reducir el costo de captura a menos de US$100 por tonelada. La gente ha "diseñado, financiado, construido y operado este equipo durante muchos, muchos años" para una variedad de propósitos de fabricación, dijo el director ejecutivo Nicholas Chadwick. "La experiencia necesaria para escalar esta tecnología para capturar CO₂ ya está disponible y lista para ser reutilizada".

Así es como normalmente se elimina el CO₂ del aire. Los grandes ventiladores atraen grandes cantidades de aire para ponerlo en contacto con un químico (se usan diferentes dependiendo de la compañía) que tiene una afinidad especial por el CO₂ sobre otros ingredientes del aire, como el oxígeno y el nitrógeno. Una vez que el CO₂ ha quedado atrapado, se traslada a otro lugar donde se aplica alguna forma de energía, a menudo calor, para liberarlo como una corriente pura de gas. Luego, el producto químico se recicla para atrapar más CO₂.

La innovación de Mission Zero es que reduce la cantidad de energía necesaria para unir y separar el CO₂ del químico. La razón por la que algunos productos químicos tienen afinidad con el CO₂ es que el gas es ligeramente ácido. Eso es lo que produce el ligero sabor en el agua con gas. Los productos químicos que son básicos, como los que se encuentran en los líquidos de limpieza, tienden a atraer compuestos ácidos como el CO₂.

Ese hecho científico sustenta la tecnología de Mission Zero. La empresa utiliza un proceso llamado electrodiálisis, que utiliza electricidad para pasar productos químicos a través de una membrana. La máquina atrapa el CO₂ usando un químico básico, llamado amina, en agua en la mitad de la celda, disolviendo el gas en partículas cargadas negativamente. Solo estas partículas, conocidas como iones de bicarbonato, pueden atravesar la membrana hacia la otra mitad de la célula. Deje esa agua rica en bicarbonato el tiempo suficiente y el CO₂ burbujeará como una corriente pura de gas, como una gaseosa que se desinfla. Ese gas que escapa puede comprimirse en un líquido y hundirse profundamente en la Tierra, donde puede almacenarse durante siglos.

Las industrias que utilizan la electrodiálisis a gran escala en la actualidad, como los sectores lácteo y farmacéutico, ya dependen de equipos que podrían reutilizarse para construir máquinas que capturen 1 millón de toneladas de CO₂ al año, dijo Gaël Gobaille-Shaw, director de tecnología de Mission Zero.

Debido a que la electrodiálisis no requiere calor, que puede ser superior a los 100 °C en el caso de otras tecnologías de captura de carbono, la cantidad total de energía que utiliza Mission Zero es mucho menor. La compañía afirma que su proceso de captura y liberación requerirá tan solo un tercio de la energía total que necesitan nuevas empresas como Climeworks, que opera la planta de captura directa de aire más grande del mundo en Islandia.

Pero es temprano. Mission Zero ha podido demostrar que su enfoque funciona capturando decenas de gramos de CO₂ diarios, mientras que Climeworks puede eliminar 4.000 toneladas al año . Mission Zero dice que pronto podrá capturar decenas de kilogramos de CO₂. Los nuevos fondos, junto con otros $ 5 millones en subvenciones que ha adquirido en los últimos dos años, se gastarán en la compra de equipos que le permitirán capturar 120 toneladas de CO₂ por año.

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