La aceleración tiene algunos trabajadores nerviosos, a pesar del dinero extra que pueden ganar de las horas extras y los turnos adicionales

Bloomberg

La demanda automotriz estadounidense está volviendo más rápido de lo esperado y está limpiando rápidamente los camiones de los lotes de los concesionarios, lo que impulsó a Ford Motor Co. a aumentar la producción de su altamente rentable camioneta F-150 en Michigan esta semana.

La aceleración tiene algunos trabajadores nerviosos, a pesar del dinero extra que pueden ganar de las horas extras y los turnos adicionales del sábado que Ford está agregando en su fábrica de camiones Dearborn, Michigan. El sindicato local ya ha presentado un reclamo pidiendo a la compañía que haga más para proteger a los trabajadores de Covid-19.

"La gente trabajará en estrecha proximidad durante más horas por semana", dijo Gary Walkowicz, un funcionario de United Auto Workers recientemente retirado que ayudó a dirigir la queja en la planta de camiones de Ford el mes pasado. “Viste lo que sucedió en las plantas empacadoras de carne donde la gente está abarrotada. Tuviste grandes brotes y la gente está muriendo ".

La situación en Dearborn es el microcosmos de una industria que ingresa a la siguiente fase de su reapertura, donde las fábricas que reiniciaron la producción hace cuatro semanas están acelerando nuevamente las líneas de ensamblaje. Hasta ahora, los planes cuidadosamente elaborados por Ford y sus colegas están funcionando. Los casos aislados han llevado a las plantas a ralentí brevemente para una limpieza profunda, pero las compañías han evitado brotes importantes.

Lo que temen los trabajadores es que los agujeros en las redes de seguridad de las empresas se verán expuestos a medida que los volúmenes de producción se recuperen. Al restaurar rápidamente los turnos en las plantas de camionetas y SUV, Ford y General Motors Co. están poniendo en riesgo la paz laboral que alcanzaron después de un cierre de aproximadamente dos meses.

"La demanda de producción es muy atractiva, pero debe hacerse de una manera que no se haga a costa de los trabajadores", dijo Celeste Monforton, profesora de salud pública en la Universidad Estatal de Texas que estudió los brotes en plantas de carne y aves de corral.

El local de la UAW en Dearborn exige que la producción se detenga hasta que se pruebe a cada trabajador. La semana pasada, otra fábrica de F-150 en Missouri acusó a la compañía de "retroceder" en los protocolos de seguridad. Los principales líderes del sindicato no han intervenido directamente en esas quejas, pero están presionando a los fabricantes de automóviles para que aumenten las pruebas y se ajusten a medida que aprenden más sobre los riesgos del virus.

"Todavía no ha ocurrido un brote generalizado, pero estas próximas dos semanas son realmente la prueba", dijo Kristin Dziczek, vicepresidenta de industria, trabajo y economía del Centro de Investigación Automotriz.

De acuerdo al plan

Ford dice que todo va a planear. No tiene conocimiento de que ningún trabajador contraiga la enfermedad dentro de sus plantas, y ningún empleado en cuarentena ha resultado positivo.

"El proceso está funcionando y la demanda está ahí, así que estamos empezando a aumentar", dijo Gary Johnson, director de fabricación de Ford, en una entrevista. La compañía no pondrá a los trabajadores en un riesgo indebido para impulsar la producción, dijo.

GM ha tenido casos positivos en sus plantas desde que comenzó a producir equipos de protección personal a principios de abril , dijo Jeff Hess , director médico del fabricante de automóviles, en una entrevista. Dijo que 49 personas se han puesto en cuarentena como parte del programa de rastreo de contactos del fabricante de automóviles, y ninguna de ellas desarrolló Covid-19.

Aún así, a medida que GM aumenta la producción, el riesgo de infección permanece.

"Hemos tenido empleados que tienen la enfermedad, que creemos que es una enfermedad adquirida en la comunidad, no adquirida en la fábrica", dijo Hess. "Cuantas más personas tengamos en nuestras instalaciones, mayor será la probabilidad de que tengamos personas que hayan estado expuestas en la comunidad y que puedan llevar la enfermedad a la planta".

Nueva normalidad

Los fabricantes de automóviles están exigiendo a los empleados que completen documentos de control de salud diarios, que tomen sus temperaturas con escáneres térmicos y que exijan medidas de seguridad como protectores faciales para aquellos que están en contacto más cercano con sus colegas.

En algunos casos, los espacios de trabajo también se han rediseñado para el distanciamiento social. Las pausas ocasionales de producción para limpiar después de que los trabajadores dan positivo también se han convertido en la nueva normalidad.

"Hasta que tengamos una vacuna que esté disponible al 100% y haya más pruebas disponibles en los próximos meses, creo que aún tendremos casos", dijo Johnson de Ford.

La orientación de los Centros para el Control de Enfermedades dice que las personas que contraen Covid-19 pueden pasar dos semanas sin presentar síntomas. Esos portadores asintomáticos aún representan un riesgo desconocido dentro de las fábricas.

"Si los casos asintomáticos son tan prominentes como la gente dice, se expondrá accidentalmente", dijo Amesh Adalja, un médico especialista en enfermedades infecciosas especializado en políticas de pandemia. "Es muy difícil protegerse y es un problema abierto y continuo".

Los fabricantes de los escáneres térmicos que se han vuelto omnipresentes en las entradas de fábrica también reconocen que su equipo no es infalible.

"Las cámaras infrarrojas no detectan a Covid, no detectan enfermedades y, si soy sincero, definitivamente no detectan la fiebre", dijo Chris Bainter, director de negocios globales de Flir, que ha suministrado cámaras térmicas a 72 instalaciones de GM. . "Detectan una temperatura elevada de la piel y el cuerpo y, medida en la ubicación correcta, es una buena correlación con la temperatura corporal central".

Los expertos en seguridad aún elogian a los fabricantes de automóviles y a la UAW por los pasos que han tomado, incluidas sus políticas para seguir pagando a los trabajadores que dan positivo o entran en cuarentena. Esos beneficios no se otorgan a los trabajadores no sindicalizados en otros sectores.

"Los trabajadores de la planta procesadora de carne están muy cerca uno del otro", dijo Sanchoy Das, profesor de ingeniería mecánica e industrial en el Instituto de Tecnología de Nueva Jersey. "Las plantas automotrices, en su mayor parte, están bastante limpias y bien mantenidas".

Prueba de relaciones laborales

Cuando los fabricantes de automóviles intentaron reabrir plantas por primera vez, el presidente de la UAW, Rory Gamble, retrocedió y les dijo a los ejecutivos que solo deberían llamar a los trabajadores cuando se sientan cómodos enviando a sus propios hijos.

La semana pasada, Ford pospuso la reapertura de oficinas para empleados asalariados. Pero el fabricante de automóviles dice que cambió los planes en parte para liberar el suministro de equipos de protección para el personal de la fábrica.

"Si tenemos un mini brote en una planta o un aumento en la frecuencia de los casos, es posible que veamos más retrocesos del sindicato", dijo Jeff Schuster, vicepresidente senior de pronósticos de LMC Automotive.

Y el riesgo de infección solo aumentará a medida que los estados levanten las órdenes de quedarse en casa. Es probable que las tasas de infección dentro de las plantas sigan de cerca la propagación en las áreas circundantes.

"Siempre y cuando haya incidencia en esa comunidad, hay que suponer todos los días que alguien está entrando en esta planta y que puede estar portando el virus", dijo Das. "No puedes bajar la guardia".