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Reuters

La producción de ferroníquel en la mina de Cerro Matoso, la segunda abastecedora del mineral a nivel mundial y propiedad de BHP Billiton, fue suspendida por una protesta de indígenas que bloquearon el ingreso y la salida al complejo ubicado en el norte de Colombia, informó el miércoles la empresa.

La mina a cielo abierto está ubicada cerca del municipio de Montelíbano, en el departamento de Córdoba, y genera un 4% de la producción mundial de níquel.

Los indígenas Zenúes reclaman millonarias indemnizaciones con el argumento de que más de dos décadas de operación de la mina ha causado contaminación ambiental en la región en donde habitan, además de problemas de salud.

"Con el objetivo de preservar la seguridad de los trabajadores y contratistas, se ha decidido suspender la operación minera y ejecutar únicamente las tareas críticas de la planta de proceso industrial encaminadas a garantizar la integridad de los hornos eléctricos", dijo un comunicado de Cerro Matoso S.A, unidad de BHP Billiton.

"A partir de la fecha no habrá producción de ferroníquel y se suspenden también las actividades asociadas a minería, la planta de recuperación de níquel en la escoria, los proyectos y las labores de exploración hasta que las condiciones le permitan a la empresa operar con normalidad", agregó.

En el mercado de Londres, la tonelada de níquel cerró el miércoles a US$13.660, una baja de un 1,7 por ciento, en medio de una demanda decepcionante. Para este año está previsto un superávit de 140.000 toneladas del metal, usado para fortalecer el acero.

Cerro Matoso sostuvo que en las conversaciones con los manifestantes se han identificado y propuesto soluciones a sus necesidades, que han sido rechazadas, condicionándolas al pago de una indemnización monetaria inmediata que sólo puede resolverse mediante un proceso judicial.

La producción de níquel en Colombia superó las 47.000 toneladas en el 2012, de acuerdo con cifras de la Agencia Nacional de Minería, principalmente por el proyecto Cerro Matoso de BHP Billiton.

El mineral se extrae en Colombia a partir del ferroníquel, una ferro aleación de hierro y níquel.

Colombia vive un auge en inversión extranjera en los sectores petrolero y de minería por mejores condiciones de seguridad en la última década, después de una ofensiva militar contra la guerrilla izquierdista.

Entre enero y julio Colombia exportó 10.640 toneladas de ferroníquel por un valor de US$414 millones.

En el 2012 Colombia recibió US$16.676 millones de inversión extranjera directa, de los cuales más de US$2.500 millones fueron al sector minero.

El ministro de Minas y Energía, Amylkar Acosta, pidió a los indígenas poner fin a los bloqueos y advirtió que pueden estar incurriendo en delitos graves como la retención de personas.

El funcionario advirtió que el Gobierno tomará las medidas necesarias para garantizar el orden y reveló que Colombia deja de recibir a diario una suma cercana a los US$185.000 por concepto de regalías así como el valor correspondiente al pago de impuestos por los bloqueos.